LA PROCEDENCIA DE UNA EXTRAÑA ROCA MARCIANA ASOMBRA A LA NASA

isla_marquette¿Qué es esto? A ojos de cualquiera, una simple roca con muy poco atractivo. Para los científicos de la NASA, un rompecabezas al que han dedicado dos meses de trabajo y que comienza a resolverse. La «piedra», de color oscuro y no más grande un balón de baloncesto, fue descubierta por el rover explorador Opportunity en una llanura del planeta rojo. Apodada «Isla Marquette», su composición y características son diferentes a las de cualquier otra roca o meteorito marcianos. Precisamente, al principio, los investigadores pensaron que se trataba del resto de algún meteorito impactado en el planeta, pero ahora, tras realizar distintos análisis, han llegado a otra conclusión: se trata de una muestra de las profundidades de Marte.

«Es una de las cosas más interesantes que ha encontrado Opportunity en mucho tiempo», asegura Steve Squyres, de la Universidad de Cornell en Ithaca (Nueva York). Durante sus seis años de exploración, la Opportunity ha encontrado sólo otra roca del mismo tamaño que haya sido «disparada» desde un cráter distante. Llamada «Bounce rock», que se parecía mucho a la composición de un meteorito marciano encontrado en la Tierra.

Un lugar «profundo y lejano»

«Isla Marquette» es una roca de grano grueso con una composición de basalto. El primer pensamiento de los científicos fue que la piedra podía ser un meteorito, como otros que la sonda de la NASA ha encontrado con anterioridad. Sin embargo, su bajo contenido en níquel indica una clara procedencia marciana. Por su composición, los geólogos creen que se originó en las profundidades del planeta y no en la superficie, donde se enfriaría más rápido y tendría una textura más fina. «Proviene de un lugar profundo y lejano, aunque no sabemos exactamente a qué distancia y profundidad», señala Squyres.

«Es como tener un fragmento de otro sitio de aterrizaje», afirma Ralf Gellert, de la Universidad de Guelph en Ontario (Canadá), uno de los científicos responsables del brazo robótico de la Opportunity. «Con el análisis en una fase temprana, estamos todavía trabajando en algunos enigmas acerca de esta roca». La herramienta de abrasión del robot ha arañado la superficie de la roca para conocer su interior, un trabajo realizado con cuidado para que la herramienta no se dañe y puede seguir siendo utilizada.Desde que aterrizó en Marte en 2004, la Opportunity ha realizado numerosos descubrimientos científicos, incluida la primera evidencia de que el planeta contiene agua líquida. Después de trabajar 24 veces más tiempo de lo que se tenía planeado, el robot ha obtenido 133.000 imágenes.

Marte se aproxima a la Tierra

martePor otro lado, desde el pasado mes de enero y y durante una semana, Marte se encontraba en el punto más cercano a la Tierra. Tendrá una magnitud similar a la de Sirio, la estrella más brillante del cielo, y solo estaremos separados del planeta rojo por unos 99 millones de kilómetros. Se trata del mayor acercamiento que se producirá entre 2008 y 2014.

La NASA ha comunicado que en este período el planeta Marte será uno de los objetos más brillantes del cielo. Al igual que la Luna o el Sol, el planeta rojo sale por el Este. Es fácil de distinguir porque aparece sobre el horizonte en las primeras horas de la noche y posee el mismo color anaranjado que una calabaza. A lo largo de una semana, la distancia entre Marte y la Tierra será de tan sólo 99 millones de kilómetros y se verá más grande que en ninguna otra ocasión entre 2008 y 2014.

Durante este período “Marte es de un blanco excelente para cualquier telescopio de aficionado”, informa el astrónomo Joel Warren, de Amarillo, Texas. Warren dice que “el casquete polar del hemisferio norte del planeta se ve muy brillante en mi telescopio reflector de 11 pulgadas”. Debido a que en este momento el hemisferio Norte de Marte se encuentra en los primeros días del verano, el casquete polar y sus nubes de color azul-hielo resultan especialmente brillantes. Con el entrenamiento adecuado, es posible distinguir cómo estas tenues nubes cambian y se deslizan cada noche.

A pesar de la gran cantidad de spam que inunda las casillas de correo electrónico afirmando que Marte se verá tan grande como la Luna -un disparate que a todas luces es imposible- sus tamaños relativos serán muy diferentes. Nuestro planeta y Marte tienen encuentros de este tipo cada unos 26 meses, aunque algunos son más cercanos que otros. En 2003, por ejemplo, la distancia entre Marte y la Tierra fue de apenas 56 millones de kilómetros, la distancia mínima en un período de 60.000 años.

kenneth_arnoldMarte y los OVNIS: las oleadas marcianas

En la década de los años 50, los ufólogos detectaron que los avistamientos OVNI sufrían un notable incremento coincidiendo con la oposición del planeta Marte, es decir, cuando Marte se hallaba a una distancia mínima de la Tierra. En efecto, en 1953 el ufólogo francés Aimé Michel y simultáneamente otros investigadores en todo el mundo, como el ingeniero canadiense  Wilbert Smith, al analizar la frecuencia de los avistamientos, comprobó con asombro que el incremento de avistamientos coincidía con los meses posteriores a la oposición de nuestro planeta con Marte. De hecho el avistamiento de 1947 en Mount Rainer por parte del hombre de negocios Kenneth Arnold,  que se considera como el origen de la moderna ufología tuvo lugar en uno de esos periodos. Ese año, precisamente, hubo una gran “oleda” OVNI, centrada sobre todo en Estados Unidos. En 1950, 1952 y 1954 el fenómeno se volvió a repetir.

Michel llegó, incluso a predecir un incremento de los avistamientos (una “oleada”) para la primavera de 1954. No fue en la primavera de ese año pero sí en septiembre de 1954 cuando se produjo un notable incremento en el número de avistamientos. Justo es decir que posteriores intentos predictivos de este tipo han resultado valdíos.

Escurridizo como es, el fenómeno se resistió a este tipo de análisis y aunque perdura en el recuerdo de los investigadores (sobre todo en el de los más veteranos), fue abandonada como hipótesis de trabajo, aunque algunos ufólogos siguen manteniendo que el fenómeno OVNI , sea lo que sea lo que se esconde tras él, es más frecuente en las semanas posteriores a la fecha en que se ha producido la posición marciana. Qué relación pueda tener Marte con dichos objetos es algo que posiblemente estamos aún muy lejos de conocer.

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